Wyszukiwarki mają dwie główne funkcje: indeksowanie i budowanie indeksu oraz udostępnianie użytkownikom listy rankingowej stron, które według niego, są najistotniejsze.

Wyobraź sobie  sieć internetową jako sieć przystanków w wielkim  systemie metra.

Każdy przystanek to unikatowy dokument (zwykle strona internetowa, ale czasami plik PDF, JPG lub inny plik). Wyszukiwarki potrzebują sposobu na „przeszukiwanie” całego miasta i znajdowanie wszystkich przystanków po drodze, aby korzystały z najlepszych dostępnych ścieżek.

   Struktura linków w sieci służy do łączenia wszystkich stron i ich rankowania.

Łącza umożliwiają automatycznym robotom wyszukiwarek, zwanym „robotami” lub „pająkami”, dotarcie do wielu miliardów połączonych ze sobą dokumentów w sieci.

Gdy silniki znajdą te strony, odszyfrują kod z nich i przechowują wybrane fragmenty w ogromnych bazach danych, które zostaną później przywołane, gdy będą potrzebne do wyszukiwania. Aby zrealizować monumentalne zadanie posiadania miliardów stron, do których można uzyskać dostęp w ułamku sekundy, firmy wyszukiwarek zbudowały centra danych na całym świecie.

Te monstrualne magazyny przechowują tysiące maszyn bardzo szybko przetwarzających duże ilości informacji. Kiedy osoba przeprowadza wyszukiwanie w dowolnym z głównych silników, żąda natychmiastowych wyników; nawet jedno- lub dwusekundowe opóźnienie może wywołać niezadowolenie, więc silniki ciężko pracują, aby udzielać odpowiedzi tak szybko, jak to możliwe.

Wyszukiwarki to maszyny, od których oczekujemy odpowiedzi. Kiedy dana osoba wykonuje wyszukiwanie w Internecie, wyszukiwarka przeszukuje swój indeks miliardów dokumentów i robi dwie rzeczy: po pierwsze, zwraca tylko te wyniki, które są istotne lub przydatne dla zapytania wyszukiwarki; po drugie, wyniki te są uszeregowane zgodnie z popularnością witryn serwujących informacje. To zarówno trafność, jak i popularność mają wpływ na proces SEO.

W jaki sposób wyszukiwarki określają znaczenie i popularność?

Dla wyszukiwarki znaczenie to coś więcej niż znalezienie strony z odpowiednimi słowami. We wczesnych latach sieci wyszukiwarki nie posunęły się znacznie dalej niż ten uproszczony krok, a wyniki wyszukiwania miały ograniczoną wartość. Przez lata inteligentni inżynierowie opracowywali lepsze sposoby dopasowywania wyników do zapytań poszukiwaczy. Dziś setki czynników mają wpływ na znaczenie, a omówimy najważniejsze z nich w tym przewodniku.

Wyszukiwarki zazwyczaj zakładają, że im bardziej popularna jest strona, strona lub dokument, tym cenniejsze są zawarte w nim informacje. Założenie to okazało się dość skuteczne pod względem zadowolenia użytkowników z wyników wyszukiwania.

Popularność i trafność nie są określane ręcznie. Zamiast tego, silniki wykorzystują równania matematyczne (algorytmy) do sortowania pszenicy od plew (relevance), a następnie do uszeregowania pszenicy według jakości (popularności).

Algorytmy te często zawierają setki zmiennych. W polu marketingu w wyszukiwarkach określamy je jako „czynniki rankingowe”. Firma Moz stworzyła specjalny materiał na ten temat:  Czynniki rankingowe w wyszukiwarkach.